Na quinta-feira, 26 de abril de 2018, sentei-me no dormitório do meu amigo em Commerce, TX, e olhei ansiosamente para a televisão enquanto o Draft da NFL tocava.

Todos os anos, desde 2014, o Draft Day tem sido um feriado para mim. Eu peço o dia de folga do meu trabalho, encontro um casal de amigos, consigo um pouco de comida e gosto de assistir 32 franquias da NFL tentando construir o futuro de sua equipe.

O Dallas Cowboys tinha acabado de sair de uma decepcionante temporada de 9-7 que teve fãs e analistas de todo o país pressionando pela demissão do técnico Jason Garrett e do coordenador ofensivo Scott Linehan.

A equipe da América realizou a 19ª escolha geral no primeiro turno. Vários nomes passaram pela minha cabeça enquanto eu pensava em qual novato eu queria vestir a estrela em 2018: Vita Vea, Derwin James, Calvin Ridley e Harold Landry só para citar alguns.

Todos esses jogadores preencheram as necessidades dos Cowboys. Vea e Landry cimentariam a linha defensiva que teve grandes melhorias em 2017. Derwin James permitiria que Byron Jones voltasse para o cornerback e daria ao novo treinador defensivo Kris Richard uma incrível quantidade de talentos para usar. Calvin Ridley daria ao ataque um receptor alto e poderoso que poderia aprender ao lado de Dez – antes de sua eventual liberação da equipe durante o verão.

Vea e James foram antes que Dallas estivesse no relógio, levando aqueles de nós na sala para discutir se Ridley ou Landry teriam seu nome chamado. Eu estava puxando por Landry, como eu sabia que ele era um dos melhores talentos defensivos no jogo e nossa ofensa seria muito bem sem um gato como Ridley.

Um nome não veio à mente, no entanto, e esse foi o nome que foi anunciado por Roger Goodell.

"Com a 19ª escolha no Draft da NFL 2018, o Dallas Cowboys escolhe Leighton Vander Esch, linebacker, Boise State", disse Goodell.

Primeiro, houve choque. Então, houve repulsa. Finalmente, houve tristeza. Ao longo da próxima hora, ignorei a televisão e, em vez disso, fui ao Twitter para que todos soubessem o quanto eu estava chateado.

Eu não estava sozinha também. A maioria dos escritores, fãs e analistas dos Cowboys ficou chateada com a escolha. Parecia um trecho.

Com certeza, Vander Esch poderia ter sido convocado para um lugar mais baixo, certo? E se eles trocassem de volta alguns pontos e pegassem outro segundo rounder? Este foi o terceiro ano consecutivo em que fiquei desapontado com a escolha do primeiro round de Dallas.

Eu não gostei da escolha de Ezekiel Elliott na época, mas ele provou que eu estava errado muito rapidamente, levando o Cowboys a um recorde de 13-3 na temporada regular ao lado do novato Dak Prescott.

Eu ainda não gosto da palheta Taco Charlton. Sua produção foi repugnantemente baixa para uma primeira rodada de draft pick, contando quatro sacas, 25 tackles e um fumble forçado em 24 jogos.

E agora Leighton.

Eu não queria odiar cegamente o cara, então fui assistir a um filme e achei uma constante evidente – ele tocou suavemente. Ele não conseguia sair dos blocos, e se o fizesse, ele era transportado pelo portador da bola. Exatamente o que os Cowboys precisavam: outro defensor suave.

Eu estava insatisfeito com a escolha pelos próximos 5 meses. Quando a temporada chegou, ele não começou, o que eu esperava muito. A primeira partida de Vander Esch veio na 4ª semana contra o Detroit Lions. Os Cowboys estavam em primeiro lugar no jogo e estavam sem o linebacker Sean Lee.

Antes deste jogo, o Dallas tinha 1 a 7 nos últimos três anos, quando jogou sem o capitão defensivo Lee. Esse é o tamanho do impacto que ele tem nessa defesa. A linha de seis tackles de Vander Esch não foi de cair o queixo, mas deu conta do recado. Os Cowboys venceram o jogo por 26-24 e melhoraram para .500 na temporada.

Na perda da semana seguinte para o Houston Texans, Vander Esch liderou a equipe em tackles com 14. Isso chamou minha atenção. No segundo jogo seguido do Dallas, sem o Lee, o Vander Esch foi eliminado.

Através do jogo Washington Redskins no Dia de Ação de Graças, Vander Esch registrou 93 tackles totais, duas interceptações com 56 jardas de retorno, seis deflexões de passe e dois animais. Ele atualmente lidera os Cowboys em tackles, 15 à frente do companheiro linebacker Jaylon Smith. Ele é o líder da NFL em solos com 72. De acordo com o @BobbyBeltTX no Twitter, Vander Esch jogou apenas 73,6% dos snaps de Dallas, tornando isso ainda mais impressionante.

Ele está empatado com a segurança Xavier Woods nas interceptações AS LINEBACKER. Suas duas interceptações lideram o safety Jeff Heath, o cornerback Anthony Brown eo atacante defensivo Demarcus Lawrence.

Mas as estatísticas não refletem o quão bem Vander Esch jogou nesta temporada. Sua capacidade de reconhecer o jogo, mudar de direção e fazer o tackle em espaço aberto é incrível. Ele é muito mais poderoso do que seu filme universitário mostrou, impedindo que jogadores ofensivos corressem a toda velocidade em suas trilhas.

Vander Esch tem o potencial de ser o próximo General Lee, mas espero que com melhor saúde dos tendões e da ACL. Se ele pode ficar em campo, Vander Esch poderia ser o melhor jogador vestindo a estrela por anos para vir.

Então, esta é a minha declaração oficial sobre o assunto.

Eu estava errado sobre Leighton Vander Esch.

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